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Cómo es trabajar en un crucero en Alaska

Cómo es trabajar en un crucero en Alaska

Los juegos de azar que tienen lugar debajo del Deck 5 no son glamorosos. Sin luces intermitentes, sin campanas o silbidos fuertes, sin bailarinas. Escondidos en un rellano de escalera que rara vez se usa, siete de nosotros estamos reunidos, sentados en el frío piso de acero, fumando y bebiendo.

El sonido de pasos que resuenan por la pasarela nos advierte ampliamente de la aproximación del guardia de seguridad. Se asoma al pasillo, alrededor de la puerta estanca. Guardamos nuestras botellas de whisky y cerveza, entregadas recientemente por la mafia filipina que vende a la tripulación. Engañado para creer que se trata de una reunión en un pasillo seco, se marcha y todos damos un suspiro de alivio.

Esta es la vida del barco.

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El día de embarque es difícil para la tripulación y un día feliz, aunque confuso, para los pasajeros. Durante ocho horas, me quedaré quieto con una sonrisa en mi rostro, respondiendo las mismas preguntas de los pequeños grupos que van subiendo a bordo.

¿Qué camino a los restaurantes? ¿Estas escaleras suben o bajan?

Con una sonrisa de bienvenida y un movimiento de mis pestañas con rímel, responderé.

Camina hasta la parte trasera del barco, si te mojas, has ido demasiado lejos. Si, sube escaleras y abajo.

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As rey. Gran resbaladizo. Siempre pierdo con gran habilidad, pero es una mano emocionante de jugar.

Después de las 11 de la noche estoy libre, y después de una hora en Anchor Inn, volveré a trompicones hacia mi hogar temporal de 100.000 toneladas.

Un gerente de tienda rumano es el primero. Él está adentro. Dos bailarines ingleses son los siguientes. No recuerdo sus nombres. Con 2,000 pasajeros cada semana y 1,000 tripulantes, los nombres se vuelven irrelevantes. Conozco todos los detalles íntimos de sus vidas como necesito: con quién se acuestan y qué beben. También sé que les faltan habilidades para el póquer. Ellos llaman.

Invito yo. Mordiéndome el labio inferior, trato de lucir natural. Soy un fanfarrón terrible. Me acuerdo con un call y los siguientes tres jugadores se retiran, incluidos el estadounidense y el serbio, que han estado luchando, turnándose para ganar cada uno de los botes hasta ahora. El crupier exhala su humo, deja su Heineken y recoge las cartas.

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El primer puerto de Alaska, Whittier, hace que la mayoría de los huéspedes lleguen justo antes del anochecer y se dirijan directamente a la cama o al buffet de medianoche. No es que haya mucho más por hacer. Whittier tiene solo un puñado de casas, un puerto lo suficientemente grande para cruceros, un puerto deportivo para veleros más pequeños y el Anchor Inn.

Después de las 11 de la noche estoy libre, y después de una hora en Anchor Inn, volveré a trompicones hacia mi hogar temporal de 100.000 toneladas. El Anchor Inn, con precios que se muestran en una pizarra que son cuatro, es uno de los favoritos de la tripulación. En cada visita, el pub amplía su horario, probablemente debido a los cheques de pago recién cobrados de la tripulación y las súplicas por una ronda más de karaoke y Alaskan Amber.

Tal vez si no trabajara o si me hubiera saltado ese pub, me encontraría remando en las bahías glaciales de Whittier con ballenas y nutrias en relativa soledad. Pero las prioridades mientras se vive a bordo son diferentes. Los problemas con la bebida son desenfrenados.

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Se presenta un rey, una reina, siete. La reina y el siete son tréboles del mismo palo que mi rey. El primer inglés apuesta a lo grande. No es muy bueno en el póquer, por lo que probablemente tenga un par más bajo, que suele ganar a esta hora. El segundo pliegue inglés y rumano. Yo lo llamo.

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Apenas siento que el barco se balancea mientras navegamos. Al pasar por costas con glaciares colgantes precariamente y cascadas visibles en las montañas, el barco se desliza suavemente entre islas deshabitadas y bahías protegidas. Las tranquilas aguas solo se ven interrumpidas por la estela del propio barco, o la ocasional nutria y foca que roza la superficie. Sin duda, cada animal causará revuelo. Se anunciarán grandes grupos de ballenas por los altavoces, y la mitad del barco se apresurará a mirar por el costado, con las cámaras listas. Voy a echar miradas furtivas cuando pueda; sin embargo, durante mis jornadas laborales de 13 horas, la mayoría de los avistamientos se perderán.

Juneau es lo más parecido a una ciudad real que visitamos en el estado de Alaska. La calle principal del puerto tiene escaparates de madera que invitan a los turistas a comprar localmente. Las pieles de piel, el salmón confitado a granel y los mini tótems se muestran en grandes ventanales. Las aceras están invadidas cuando cuatro barcos están en el puerto.

Mientras los pasajeros abren sus billeteras para realizar recorridos en helicóptero y trineos tirados por perros por los campos de hielo, la tripulación se dispersa por los pubs de las callejuelas o la montaña en la cima de una góndola. La góndola ofrece al personal del crucero un ascensor de cortesía, y las primeras semanas están llenas de tripulantes de climas más cálidos que reclaman su primera oportunidad de tocar la nieve. Ángeles de la nieve, peleas de bolas de nieve y concursos de construcción de muñecos de nieve se llevan a cabo en cada último parche de nieve que se derrite en el verano de Alaska.

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Se reparte una carta quemada y el turno se coloca en un movimiento dramático de cartas. As de corazones. Dos pares. Los ojos de todos están caídos, probablemente debido a la cantidad excesiva de cervezas de un dólar que hemos consumido, pero los míos se están abriendo.

A pesar del color y la escalera, me lamo los labios y acepto.

El inglés empieza con una gran apuesta. Subo sin pensarlo dos veces. El estadounidense da una larga calada a su cigarrillo y exhala una fina tira de humo, claramente deseando que la ronda termine. Llama el inglés.

Oigo que los estabilizadores del barco corren agua a través de las tuberías debajo de nosotros. Pronto, sentiré que se va el ancla. Su enorme cadena hace vibrar las cubiertas inferiores mientras se desenreda. 4:15 am, como un reloj, entramos en Skagway. La única razón por la que jugamos a las cartas esta noche es porque a ninguno de nosotros le molesta ir allí.

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Los pasajeros saldrán del barco en masa, abordando un tren de vapor hacia el Paso Blanco del Yukón. "Una proeza de ingeniería de la fiebre del oro de Klondike", afirman sus folletos, pero su popularidad es un resultado directo de la falta de opciones de entretenimiento en Skagway.

A pesar de su reputación de anarquía en la historia, este es el tipo de ciudad que imaginas que atraviesan las plantas rodadoras una vez que el crucero zarpa. Los estilos restaurados de la fiebre del oro recuerdan a un parque temático, con solo dos calles reales que comprenden tiendas que venden relojes y joyas. Una visita es suficiente. Mientras los pasajeros elogian a Skagway, los miembros de la tripulación apenas se molestan en abandonar el barco.

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El río está repartido. Nueve de tréboles. El inglés hace una apuesta, poniéndome todo adentro. Doy un largo trago de cerveza y dejo que las burbujas se asienten mientras me baja por la garganta. A pesar del color y la escalera, me lamo los labios y acepto. Mirando las fichas, empiezo a pensar en lo que haré con mis ganancias en Ketchikan, el puerto final.

En el muelle de madera donde atraca el barco, hay un puesto de pescado y patatas fritas con fletán que se desmorona en la boca y se sala a la perfección. Cada semana, rechazo la docena de vendedores ambulantes que rodean la cabaña, haciendo una oferta para llevar a los invitados a un vuelo panorámico en hidroavión a una cabaña apartada para un horneado de salmón.

Si gano esta mano, aceptaré el precio exorbitante de un piloto. Voy a deambular por los edificios de madera de poca altura de Ketchikan, evitando las tiendas de curiosidades y dirigiéndome al puerto para abordar la avioneta. Subiendo a los pontones, haré una pausa momentánea, mirando el salmón saltar justo debajo de mis pies, antes de elevarse hacia los cielos. Después de millas de bosque denso, puñados de bahías idénticas con islas deshabitadas, descenderemos hacia una cabaña desgastada con una playa de guijarros y una fogata en el patio delantero. Un oso pardo solitario será mi entretenimiento, arrastrándose fuera del bosque, pescando su cena justo fuera del río frente a mí.

Será mi día como turista de Alaska. Justo lo que prometía el folleto.

No será como las otras veces en las que me quedé en los límites de la ciudad de Ketchikan, solo aventurándome a Ketchi-Candies por un trozo de dulce de mantequilla de maní para animarme y escapar de la lluvia lateral. O las veces que he paseado sin rumbo fijo por el paseo marítimo de madera conocido como Creek Street, junto a los ex burdeles y establecimientos prohibidos convertidos en museos, esperando mi momento antes de tomar una cerveza en el Totem Bar.

Esta vez será diferente. Exploraré.

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Con todo, miro al inglés. Se frota la ceja con el pulgar y muestra una sonrisa sin remordimientos. Él coloca un ocho de tréboles. Enjuagar. Barre las patatas fritas con un movimiento sólido mientras yo, miserablemente, tomo un gran trago del resto de mi cerveza. Me recuesto en la pared de acero y dejo que mi cabeza golpee la pintura blanca fresca.

Ya me he comprometido a no volver a jugar al póquer. Pero venga la semana que viene, justo antes de Skagway, mientras los pasajeros hablan con entusiasmo sobre las ballenas que se abren paso junto al barco, habrá otro juego.

Sin duda, estaré allí, probando suerte en un paseo en hidroavión.

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