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Imágenes de un oasis polinesio: Mitiaro, Islas Cook

Imágenes de un oasis polinesio: Mitiaro, Islas Cook

Fue justo antes del amanecer cuando abrí los ojos. Una paleta suave de pasteles se reflejaba en el perímetro de acero pulido de la ventana de mi cabina, lo que indicaba la inminente ruptura del horizonte por el sol. Mi compañero de camarote Mareike, un biólogo especializado en enfermedades de los corales, y yo subimos corriendo la escalera de caracol hasta el puente. Presionando nuestro lado izquierdo en la barandilla, con cuidado de no perder el equilibrio en el bote mecedor, me sorprendió lo rápido que nos movíamos, nuestro equilibrio se había ajustado al mar embravecido, incluso si los moretones en nuestras caderas y muslos comenzaban a diferir. La mayor parte de nuestro equipo de investigación estaba en el sol, 10 personas en total, incluidos siete isleños de Cook, un australiano, un alemán y un estadounidense: yo.

Cuando llegamos a nuestro anclaje frente a Mitiaro, una isla de coral elevada dentro de un laberinto de cuevas de agua dulce, hogar de menos de 200 residentes y ubicada en el archipiélago de las Islas Cook, nos habíamos convertido en una unidad bastante cohesionada que se negó a tomar un momento de esto. Expedición de tres semanas por sentado.

Timmy MacDonald, instructor de buceo.
Foto: Caine Martin

El Waitt Institute, con sede en California, había donado generosamente el buque de investigación de última generación en el que estábamos a bordo. Facilitaron la evaluación de arrecifes de referencia de múltiples islas para apoyar el Proyecto del Parque Marino de las Islas Cook (declarado recientemente por el Primer Ministro Henry Puna; una vez legislado, el parque de 386,000 millas cuadradas será el más grande del mundo). Mitiaro fue la tercera parada de cinco islas en este viaje, y si bien puede haber carecido de las suaves lagunas turquesas de las dos primeras, ganó dividendos con su belleza escarpada y misterio subterráneo. "Me estoy cansando de ver tantas ballenas", bromeó nuestra científica en jefe, la Dra. Teina Rongo, después de que salimos a la superficie de nuestra primera inmersión. Era invierno en el Pacífico Sur y eso significaba que las ballenas jorobadas estaban migrando. Parecía que cada vez que mirábamos al mar, aparecía un pico, una aleta o una platija, pero nunca con demasiada frecuencia para pasar desapercibida. Y cuando se escuchaba el canto de una ballena bajo el agua, cada uno de nosotros miraba hacia arriba desde nuestro portapapeles para dar la vuelta y enfrentarnos al descenso, esperando que pasaran las majestuosas criaturas.

Si bien unos pocos viajeros intrépidos llegan a Mitiaro cada año para probar la hospitalidad polinesia a través de la experiencia de alojamiento en casa de Itiki, la isla no está acostumbrada a que una pandilla de más de 20 cabezas aparezca en el puerto.

En un camión de plataforma prestado por el alcalde de la isla, nos amontonamos y partimos, rebotando por los caminos de coral aplastados, con nuestras chicas gritando mientras los lechones se apartaban del camino. Nos adentramos en el monte y encontramos Vai Nauri, una caverna de agua dulce de fácil acceso. Saltamos al agua fría esmeralda, algunos de los muchachos se zambulleron en apnea por un largo y oscuro túnel de bosque de estalactitas, emergiendo minutos después en una bolsa de aire debajo de la isla.

Más hacia el centro de la isla, un cartel que decía "Vai Tamaroa" marcaba el inicio de un largo camino. Durante 20 minutos caminamos, sobre espinas de fósiles de coral y maleza, hasta un pozo aislado de agua dulce rodeado de acantilados. Habiendo estado en este lugar antes, salté primero, emocionado de compartirlo con los demás. "Es muy profundo y es fácil volver a subir", le prometí, la estalagmita visible debajo de la superficie jugando una mala pasada a nuestra percepción de profundidad.

La luz que se apagaba y la lluvia inminente nos obligaron a regresar al puerto. Muchos de los isleños se reunieron para despedirnos mientras preparábamos el esquife para nuestra partida de regreso al barco anclado. El puerto había sido rediseñado recientemente, y con la nueva rampa para botes apareció una gruesa capa de algas de color verde brillante, acentuada por el sol poniente. Parecía que todos los niños de la isla se deslizaban por la rampa descalzos, dando vueltas y riendo. Uno a uno, nos unimos al juego. Tomándonos de la mano, riendo y tratando de no sufrir demasiadas heridas, nos dedicamos a hacer acrobacias hasta que el sol estuvo muy por debajo del horizonte.

Conduciendo lejos esa noche, le di las gracias a la isla, creyendo que el paisaje y la gente que amaba con tanta fiereza en las Islas Cook se habían llevado algunos corazones más desprevenidos, y al igual que yo, volverían.

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Mareike

Mareike, feliz por su decisión de levantarse de la cama y ver el amanecer.
Foto: Autor

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Reunión de la comunidad

La Dra. Teina Rongo, científica en jefe y experta en corales, con Jacqui Evans, Gerente del Parque Marino de las Islas Cook, explican nuestra investigación en la reunión comunitaria de Mitiaro. Teina es una isleña de Cook y pudo explicar nuestro trabajo en maorí de las Islas Cook, el idioma local.
Foto: Autor

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Jardín de coral

Un sano jardín de coral duro.
Foto: Graham McDonald

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Encuesta de coral

La Dra. Mareike Sudek, bióloga de corales, realiza un estudio de corales. Nuestros estudios se realizaron a profundidades de entre 7 y 10 metros, lo que significa que estábamos a merced de un oleaje implacable.
Foto: Tim MacDonald

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Cobertura total

Cobertura de coral 100% rumbo al desnivel.
Foto: Graham McDonald

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Siendo vigilado

Aquí estoy realizando un estudio de peces de arrecife a lo largo del transecto, mientras soy filmado por David Hannan, un premiado cineasta submarino australiano.
Foto: Graham McDonald

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Jurel negro

Parece que estoy parado sobre un coral, pero en realidad estoy flotando en una grieta entre dos paredes, hipnotizado por el jurel negro que seguía rodeándome.
Foto: Graham McDonald

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Visitante

Una ballena jorobada nadando cerca de nosotros ... no estoy seguro de quién era más curioso. Aquí está Barbara Hanchard, investigadora y fotógrafa de las Islas Cook, a punto de emocionarse cuando mira hacia abajo.
Foto: Tim MacDonald

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En el azul

Debido a las olas y el oleaje, los botes de buceo esperaban fuera de los descansos, lo que hacía que tuviéramos que hacer nuestras paradas de seguridad en el azul. Mareike y yo pasamos el rato a 5 m, esperando a ver qué surge de las profundidades.
Foto: Graham McDonald

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El nuevo puerto de Mitiaro

La licitación del Waitt Institute deja a nuestro grupo en tierra en el puerto de Mitiaro, de nuevo diseño, con el barco de investigación en la distancia.
Foto: Barbara Hanchard

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Expulsando

Nuestro autobús turístico de plataforma por la tarde. La tripulación de las Islas Cook estaba emocionada de mostrarles los alrededores a la tripulación del barco. Puede ver la iglesia Mitiaro más adelante, y luego, a un cuarto de milla, estábamos lejos de todos los demás autos, casas y personas.
Foto: Tim MacDonald

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Aeropuerto

Conduciendo junto a la pista (también coral triturado), tuvimos la suerte de ver despegar un avión de Air Rarotonga.
Foto: Graham McDonald

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Cueva Vai Nauri

Dentro de la cueva de Vai Nauri, el agua dulce y cristalina nos jugó una mala pasada a todos. Estábamos acostumbrados a bucear en apnea en agua salada… ¡te hundes bastante rápido sin la sal!
Foto: Graham MacDonald

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Apnea

Algunos de los marineros salieron en libertad por un túnel bastante largo y oscuro hasta otra bolsa de aire. Esta fue su opinión al salir. Muchos de nosotros esperábamos ansiosamente su regreso.
Foto: Tim MacDonald

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Vai Tamaroa

Vai Tamaroa, comienzo del sendero hacia el mejor pozo para nadar de la isla.
Foto: Barbara Hanchard

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Lanzamiento

Habiendo estado en Mitiaro a fines de 2012 para consultas sobre el santuario de tiburones, había saltado de este lugar una vez antes. Los demás estaban felices de dejarme saltar primero para demostrar que estaba a salvo.
Foto: Tim MacDonald

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Costura

En una isla tan pequeña como Mitiaro, cualquier exploración implica amplias oportunidades para sentarse y hablar con los lugareños. Esta mujer estaba tejiendo una estera hecha de pandanus e insertando cintas de hermosos colores en los bordes. Lo enviaría a Rarotonga para venderlo durante los mercados de los sábados.
Foto: Autor

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Mikaela

Esta es la novia de Mitiaro, Mikaela, de 4 años.
Foto: Autor

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No estoy listo para irme

Las chicas definitivamente me estaban mostrando. El deslizamiento de algas puede ser mi nuevo deporte favorito.
Foto: Barbara Hanchard

Ver el vídeo: Islas Cook Rarotonga Cook Islands (Septiembre 2020).