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Preservando la cultura y la historia del Tíbet: Entrevista con Michael Yamashita de National Geographic

Preservando la cultura y la historia del Tíbet: Entrevista con Michael Yamashita de National Geographic

los yatsa gonbu, un hongo Cordyceps que mata y momifica a su oruga huésped, solo se extiende alrededor de una pulgada del suelo, casi imposible de ver a simple vista. Muchos tibetanos pasan los meses de verano apoyados en los codos y las rodillas, arrastrándose por la hierba en busca del brote esquivo. Conocido en inglés como Ophiocordyceps sinensis, y en chino literalmente "gusano de invierno, hierba de verano", la cosecha yatsa gonbus son comprados y vendidos por comerciantes chinos como "Viagra natural".

Este intercambio de gusano por efectivo es uno de los extraños cambios en la cultura tibetana que el reportero gráfico de National Geographic Michael Yamashita documenta en su nuevo libro, "Shangri-La: Along the Tea Road to Lhasa". Yamashita, de 63 años, fue en busca del antiguo cama gudao - “Tea Horse Old Road”: la ruta a través del Tíbet y el suroeste de China a lo largo de la cual los tibetanos una vez intercambiaron caballos chinos por té y se encontraron con el gusano en el camino.

Yamashita ha recopilado sus fotografías de viajes de dos años en una narrativa fotográfica de 272 páginas que traza la ruta, comenzando en el Parque Nacional Jiuzhaigou y atravesando Sichuan y Yunnan hasta la Región Autónoma Tibetana (RAT).

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Intercaladas con esta historia de cambio hay imágenes de asombrosa belleza natural que representan montañas, prados, monasterios y muchas de las áreas minoritarias más vibrantes de China. Shangri-La proviene de Shambala, que significa paraíso en el budismo tibetano. Pero estos paisajes están desapareciendo rápidamente.

Me reuní con Yamashita en Hong Kong para hablar sobre el fotoperiodismo, los beneficios de las revistas a bordo y el cambio a lo digital.

¿Qué te llevó al Tíbet?

Simplemente me enamoré de los paisajes, la gente, la espiritualidad.

¿Cuándo hiciste tu primer viaje allí?

Hace quince años. Fui a hacer una historia sobre Joseph Rock. Es el gran explorador geográfico que escribió en la década de 1920 sobre el Tíbet y Yunnan, y vivió en Li Jiang. Entonces no había turistas. Li Jiang consistía en una plaza de la ciudad y pequeños canales serpenteantes. Fue hermoso. [Los escritos de Rock] son ​​la base de la novela de 1933 de James Hilton. Horizonte perdido. Es un clásico. Si no lo ha leído, debería hacerlo. El libro fue tremendamente famoso y condujo a una película, Shangri-la, Y el resto es historia.

Cuéntame un poco sobre tu inicio en el fotoperiodismo.

Simplemente me topé con eso, sin un plan más que el hecho de que amaba la fotografía. Mi único sueño era tomar fotografías, y en algún momento me di cuenta de que "¡qué gran estafa sería si pudiera ganarme la vida con esto!"

Fui a Wesleyan para la universidad y estudié historia antigua, pero solo porque estaba interesado en mis raíces. Al crecer en Estados Unidos, era un japonés-estadounidense sin ningún sentido de la parte japonesa de eso. Así que me fui a Japón justo después de graduarme y terminé viviendo allí durante cuatro años a principios de los 70, tiempo durante el cual compré una buena cámara y me convertí en un profesional.

"Profesional" significa simplemente colgar mi sombrero y decir: "Está bien, soy un fotógrafo profesional". Y luego tienes que ir a buscar los trabajos. Trabajaba como autónomo cuando conseguí el grande, que en ese momento era Singapore Airlines.

¿Por qué fue ese el grande?

Porque tenían el poder y el dinero. Mi zona era Asia y me enviaron a todos sus destinos asiáticos. Así fue como me gané la vida durante siete años, y luego, como tenía una cartera que valía la pena mirar y era muy arrogante, volví a Estados Unidos en busca de fortuna. Casi fui directamente a [National] Geographic. Les gustó lo que vieron y terminé haciendo mi primera historia de Geographic en 1979. Fui a Hokkaido, fue un gran éxito y nunca miré hacia atrás.

Singapore Airlines creía en la buena fotografía y tuve una gran exposición.

¿Crees que la gente se toma en serio la redacción de revistas a bordo de hoy?

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Quizás no, pero tu trabajo seguirá llegando a mucha gente, además de mucha gente influyente que vuela. Se trata de construir su cuerpo de trabajo y su portafolio.

Así es como solía funcionar: te publicarían en un cierto nivel de revista y eso te permitiría dar el siguiente paso a otro, y a otro.

Lamentablemente hoy, como saben, quedan muy pocas impresiones. Entonces, el hecho de que incluso haya una revista física allí ... solo estoy pensando en eso, y la revista en vuelo no es una especie en peligro de extinción. Probablemente sea un buen lugar para estar ahora mismo.

¿Es el libro una recopilación de muchos viajes?

Si. La mayoría de las fotos se han tomado en los últimos cinco años. Y es mi primer libro totalmente digital. Hay alrededor de dos o tres fotogramas que son de una película.

¿Y cómo fue esa transición?

Pensé que sería la última persona en hacer la transición. ¡Amo el cine! ¿Eres un maestro del cine y, de repente, te dan esta nueva tecnología y te piden que la respaldes? Así que cambié bastante tarde, alrededor de 1995. Tenía una asignación para un libro de fotografía aérea en Nueva York, y tomé todo mi presupuesto de película, que era de unos 15.000 dólares, y lo gasté en una cámara digital y más tiempo de vuelo. Bajo la presión del libro, tuve que familiarizarme y convertirme en un experto en el uso de la nueva tecnología. Ahora que lo soy, desearía haber cambiado antes, porque es mucho más simple.

Son muchas las ventajas de lo digital. Y creo que las fotografías [en Shangri-la] realmente cantar. Tienen una cualidad, un brillo, que es diferente a la película. Hay una vitalidad en el color que me parece muy rico.

¿Cómo se enteró por primera vez del Yatsa Gonbu?

¡Trabajando en este libro! El noreste de Sichuan es donde escuché del cama gudao. Durante casi dos mil años, los tibetanos han cambiado el té chino por caballos. Así que seguí esa historia y fue muy popular. ¡Y mientras estoy trabajando en eso, me encuentro con los tipos con los gusanos! Pensé, ¿no es esto perfecto? Es una historia sobre los tibetanos que no tenían más caballos para comerciar y, en cambio, intercambiaban gusanos por té. Existe esta conexión entre todas estas cosas. Uno conduce a otro.

Mencionaste que los chinos pagan hasta cincuenta dólares por gusano. ¿Es la afluencia de dinero rápido algo bueno o malo para el Tíbet?

Oh, es algo bueno. No está haciendo a nadie tremendamente rico, les está dando la oportunidad de una vida de clase media y simplemente ponerse al día con el mundo exterior. Ahora pueden pagar motocicletas. El lado malo es que es un recurso menguante, que siempre hay muchas peleas en las que hay dinero de por medio y que están destrozando los pastizales, aunque hay grupos que tratan de enseñarles cómo eliminar los gusanos sin dañarlos.

¿Qué hace que el libro sea interesante para una audiencia extranjera en este momento?

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Los paisajes de este libro van rápido. Y lo he presenciado. Mucho de esto fue fotografiado en Sichuan y Guangzhu y Yunnan porque esas áreas del Gran Tíbet ahora parecen más tibetanas que la Región Autónoma Tibetana. China se ha concentrado en aplicar el TAR a China. Los nómadas han sido reasentados y trasladados a viviendas. Su estilo de vida está cambiando. De hecho, están perdiendo grandes porciones de su cultura.

Kanding, que alguna vez fue la puerta de entrada al Tíbet, se ha convertido en una gran ciudad turística Han, y la presencia tibetana allí se limita al entretenimiento para los turistas.

Cuando tomas tus fotografías, ¿cuánto desarrollo moderno mantienes en el marco?

Lo disparo todo. Pero mi tipo de historia no es la China moderna. Me interesan las historias culturales y la preservación histórica, cosas que están desapareciendo. He estado haciendo esto desde 1982 y tengo esta enorme colección de fotografías que es prácticamente una historia de los últimos 30 años. Mi colección tiene muchas fotografías que ya no se pueden tomar. Si tengo un legado, es que he podido preservar un país que desaparece rápidamente y que no existirá en cinco o diez años. Todo está cambiando tan rápidamente.

¿No es difícil para los periodistas entrar al Tíbet en estos días?

Muy. Dadas las circunstancias, tuve la gran suerte de haber terminado el proyecto el año pasado. Desde los Juegos Olímpicos, ha habido interrupciones y disturbios, y China cerró el Tíbet durante casi un año. Estaba esperando entre bastidores, disparando a todo menos a Tibet, esperando obtener permiso, lo que finalmente hice. Ahora es aún más difícil.

¿Que vas a hacer despues?

El Gran Canal, el canal más largo del mundo. El canal más largo creado por el hombre. Una vez más, es la mezcla de historia y cambio. Siempre estoy buscando la próxima historia y se está volviendo difícil de encontrar.

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